Владимир Онуфриевич Ковалевский


Гениальный палеонтолог-самоучка Владимир Ковалевский — один из тех ученых, которые прославили русскую науку. Его работы высоко оценил Дарвин. Имя В. О. Ковалевского пользуется мировой известностью.

Палеонтология — наука о древних ископаемых организмах, которые когда-то жили на Земле. Некоторые остатки их — кости, зубы, раковины моллюсков, твердые части скелетов иглокожих и т. д.— сохранились в слоях земной коры. Кроме того, в отложениях земной коры иногда встречаются отпечатки животных и растений. По этим остаткам и следам ученые судят, каким был животный и растительный мир в давно прошедшие времена — много миллионов лет назад. Таким образом, палеонтологические находки дают ученым возможность восстановить историю жизни на Земле.

Владимир Онуфриевич Ковалевский
Владимир Онуфриевич Ковалевский

Палеонтология как наука возникла лет полтораста назад (см. ст. «Жорж Кювье»). Раньше не обращали внимания на остатки вымерших животных, считали их «игрой природы».

Позднее такие остатки стали собирать и описывать, не уясняя их значения: например, крупные кости ископаемых слонов считали костями древних великанов. В эпоху Петра I в одном русском монастыре над такими костями монахи служили молебны, выдавая их за кости какого-то святого. Ученые понимали, что палеонтологические находки — это остатки некогда живших и вымерших животных. Но читать эти «древние летописи», т. е. делать правильные научные выводы, они научились лишь в XIX в. Заслуга В. О. Ковалевского и заключается в том, что он показал на отдельных примерах, как нужно расшифровывать эти летописи и восстанавливать по ним историю развития животных.

Биография В. О. Ковалевского очень интересна. Она показывает, как много может сделать за короткий срок одаренный человек, если возьмется за дело с любовью и энергией.

Родился Владимир Онуфриевич Ковалевский в 1842 г. Его родители — помещики Витебской губернии — вовсе не хотели, чтобы сын их стал ученым. Они отдали его в школу, которая готовила юристов и чиновников-администраторов. Но Владимир Онуфриевич не захотел стать юристом. После смерти отца он зарабатывал деньги литературным трудом, переводами книг. Двадцати пяти лет Ковалевский женился на девушке, которая обнаруживала замечательные математические способности и впоследствии стала знаменитым математиком. Это была Софья Васильевна Ковалевская.

В то время в России женщинам нельзя было учиться в высшей школе, и Ковалевский уехал вместе с женой в Германию, в г. Гейдельберг, где Софья Васильевна поступила в университет. Владимир Онуфриевич занялся естественными науками — сперва геологией, а потом палеонтологией.

Заинтересовавшись этой новой, еще мало разработанной областью знания, Ковалевский за несколько лет в совершенстве овладел ею. Не посещая университета, он самостоятельно прочел специальную литературу на трех языках — немецком, французском и английском — и стал объезжать музеи Европы, где были собраны палеонтологические коллекции. Он побывал в Мюнхене, Париже, Лондоне, всюду изучая остатки древних млекопитающих, преимущественно из отряда копытных. На это ушло несколько лет.

Какую же цель себе ставил Ковалевский? В 60—70-х годах XIX в. крупнейшим событием в области биологии была теория Дарвина о естественном развитии животного мира. У Дарвина было уже много сторонников, но было немало и противников. Противники утверждали, что учение Дарвина об изменении видов животных не доказано, так как никто непосредственно не наблюдал процесс исторического развития животных в природе. По их мнению, имелись только косвенные доказательства справедливости учения Дарвина, прямых же доказательств не было. Сам Дарвин отлично понимал, какое значение могли бы иметь для его теории находки ископаемых животных: они были бы фактическими документами истории развития животного мира. Но палеонтология в ту эпоху была еще недостаточно развита. Существовали лишь описания древних находок, но ни сравнения находок, ни дальнейших выводов не было.

Ковалевский стал горячим сторонником теории Дарвина. В связи с этим ему и пришла в голову счастливая мысль доказать справедливость этой теории на палеонтологических находках. Для этого следовало выбрать какую-нибудь группу ископаемых животных, которая была бы лучше других представлена в европейских музеях, сравнить кости этих животных и сопоставить древние формы с более новыми. Такого исследования тогда еще никто не проводил, и Ковалевский первый серьезно занялся этим. Вот почему ему потребовались такие долгие розыски в музеях Европы.

Реконструкция ископаемого предка лошади — анхитерия
Реконструкция ископаемого предка лошади — анхитерия

Наконец, он избрал группу копытных млекопитающих и на первых порах принялся тщательно изучать ископаемого предка лошади, названного анхитерием. Кости этого животного нашел в свое время в каменоломнях близ Парижа знаменитый естествоиспытатель Кювье, Ковалевский разыскивал во французских музеях кости анхитерия, рассматривал их, зарисовывал, сравнивал между собой. Он изучал каждый бугорок, каждую впадину на этих костях. Форма кости связана со строением мышц, для которых кости с их выступами и ямками служат местом прикрепления. Мышцы — органы движения животного, а действия животного связаны с его образом жизни, способами передвижения, питания и т. д. Следовательно, образ жизни животного отражается на костях, на их форме и положении.

Рассуждая так, ученый создавал из остатков давно исчезнувшего животного его живой образ. Располагая в один ряд одноименные кости древних и более новых представителей той же группы, Ковалевский подмечал, как изменилась таили иная кость. Отсюда он заключал, в каком направлении изменялось животное. Так он восстанавливал историю развития этой группы животных. Изучив ископаемых предков лошади, Ковалевский доказал, что они связаны между собой постепенными переходами. В результате исследований Ковалевского история возникновения и развития лошади стала совершенно ясной.

У изученного Ковалевским анхитерия было на ноге три пальца. У большинства млекопитающих — на ноге пять пальцев, а у современной лошади — всего лишь один. По бокам плюсневой кости у лошади скрыты под кожей две маленькие косточки. Ковалевский предположил и доказал, что эти косточки — исчезающие остатки боковых пальцев анхитерия. Предки лошадей опирались при ходьбе и беге на средний палец. Боковые же пальцы не касались земли и с течением времени исчезли, говоря научным языком, атрофировались. Такое развитие современной лошади шло постепенно, во множестве поколений, примерно 20 млн. лет. После Ковалевского многие ученые Европы и Северной Америки продолжали разыскивать ископаемые остатки предков анхитерия. По методу Ковалевского была восстановлена почти полная родословная лошади. В начале этой родословной ставят теперь небольшое животное, ростом с лисицу, — так называемого гиракотерия. От него и произошли все промежуточные звенья в родословной лошади, в том числе и анхитерий.

Исследование Ковалевского было лучшим подтверждением мысли Дарвина, что животные не всегда были такими, какими мы их видим теперь, а изменялись и со временем стали непохожими на своих предков.

Ковалевский установил, что относительная целесообразность строения организмов вырабатывается в связи с определенными условиями среды. Достигается она разными путями — глубокими и неглубокими изменениями в строении организмов. Это основное положение в палеонтологии носит название закона Ковалевского.

Ковалевский прекрасно понимал значение своих палеонтологических исследований для обоснования дарвинизма. Вот что он писал Дарвину в предисловии к одной из своих работ: «Плодотворное влияние ваших мудрых идей на все отрасли естественных наук должно было, естественно, встретить наибольший отзвук в палеонтологии и геологии, потому что как раз в пластах Земли, таящих угасшие «звенья великой цепи», должны были бы мы искать положительные, недвусмысленные доказательства в пользу основанной вами теории эволюции. Я попытался, опираясь на точные анатомические основания, представить ход этой эволюции для некоторой части животного мира и могу даже сказать, что для некоторых из главных типов наших существующих еще ныне наземных млекопитающих этот ход развития удается представить так ясно, что едва ли может оставаться сомнение в правильности теории эволюции.

Родословная лошади по геологическим периодам и историческое распространение ее предков по материкам
Родословная лошади по геологическим периодам и историческое распространение ее предков по материкам

Дальнейшее развитие и расширение установленных вами основных положений, их фактическое обоснование ясными, недвусмысленными примерами должно неизбежно способствовать тому, чтобы направить палеонтологическую науку на новые пути, и я с уверенностью ожидаю того близкого будущего, когда станет возможным представить происхождение всех существ столь же просто и ясно, как происхождение группы, которою я здесь занимался».

Первая работа Ковалевского об анхитерии и других предках лошади была напечатана на французском языке в «Ученых записках» русской Академии наук в 1873 г., и тогда же появилась на русском языке отдельной книгой. Эту работу Ковалевский представил в качестве диссертации в Петербургский университет, где в 1875 г. получил степень магистра. В эти же годы он написал еще несколько работ, посвященных той же группе копытных, где продолжал развивать свои идеи о «цепи родственных форм», ведущих к современной лошади.

Все палеонтологические труды Ковалевского написаны в течение 5—6 лет во время его пребывания за границей, до возвращения в Петербург. Ранее Ковалевский не занимался геологией и палеонтологией. И за короткий срок, в течение которого студент лишь успевает получить высшее образование, Ковалевский не только овладел совсем новой для него специальностью, но и сделал в этой области ряд открытий.

Как же это могло случиться? Конечно, здесь дело не только в выдающихся способностях ученого. В научной работе ему очень помогало прекрасное знание иностранных языков. Кроме того, Ковалевский, поистине влюбленный в науку, отличался огромным трудолюбием, упорством, настойчивостью и работал с тем неудержимым энтузиазмом, который способен делать чудеса. Все это и было причиной того, что Ковалевскому удалось совершить редкий в истории науки подвиг.

Дарвин высоко оценил исследования Ковалевского. Но в России того времени не понимали их значения. Даже геологи оказали его трудам холодный прием. Одесский профессор Синцов, к которому Ковалевский первоначально обратился, провалил его на магистерском экзамене как недоучившегося студента. Не встретил Ковалевский необходимой поддержки и в Московском университете, где в 1881 г. начал читать лекции студентам.

Конец Ковалевского был очень печальным. Живой, впечатлительный, он легко поддавался настроениям.

Его глубоко огорчило непризнание на родине, а к этому присоединились и служебные неприятности. Подавленный всеми невзгодами, Ковалевский не выдержал и 16 апреля 1883 г. покончил жизнь самоубийством. Ему было тогда всего 40 лет. Это была огромная потеря для науки. Мировая слава пришла к Ковалевскому уже после его смерти, когда он был признан не только замечательным продолжателем учения Дарвина, но и гениальным основателем новой науки — эволюционной палеонтологии.