Степи Америки


Значительные площади степей, хотя и меньшие, чем в нашей стране, есть в Америке. Особенно широко распространены они в Северной Америке, где занимают всю центральную область материка. Здесь они называются прериями. Растительность отдельных участков прерий неодинакова. Более всего похожи на наши степи американские настоящие прерии, в них растительность состоит из ковылей, бородачей, келерии, но эти близкие к нашим растения представлены там другими видами. Когда злаковые и двудольные растения настоящих прерий достигают полного развития, высота травостоя превышает полметра. Летнего перерыва в жизни растений здесь нет.

Луговые прерии встречаются в более влажных местах, где вместе с травянистой растительностью может расти и лес. Дубовые леса занимают склоны неглубоких долин, ровные и возвышенные участки луговой прерии покрыты травой, состоящей из высокостебельных злаков. Высота травостоя здесь около метра. В прошлом столетии высота травы в некоторых местах достигала спины лошади.

Большую часть североамериканских степей занимают низкозлаковые прерии. Этот тип травянистой растительности типичен для наиболее засушливых участков степей. В травостое низкозлаковой прерии господствуют два злака — буйволова трава и трава Граама. Их листья и стебли образуют на поверхности почвы густую щетку, а их корни — не менее густое сплетение в почве. В эти плотные заросли почти не может внедриться какое-либо другое растение, и низкозлаковые степи однообразны. Трава в низкозлаковой степи достигает высоты всего в 5-7 см и образует очень мало растительной массы.

Американские исследователи доказали в последние годы, что низкозлаковые степи произошли из настоящих и даже луговых прерий. В конце прошлого и в начале XX столетия скотоводы-промышленники держали в прериях так много скота, что все естественные травы, хорошо поедаемые животными, были целиком истреблены и не могли уже восстановиться. В степи выжили и распространились низкорослые злаки и грубые двудольные растения. Они и образовали низкозлаковые прерии. Скот поедает растения низкозлаковой прерии менее охотно, и она меньше страдает от пастьбы. Теперь в этих прериях можно содержать в несколько раз меньше скота, чем раньше.

Это наглядный пример того, как бессистемное, неограниченное использование травы для выпаса скота может совершенно изменить в местности растительность и резко снизить ее хозяйственную ценность, в то время как ограниченный и регулируемый выпас скота даже полезен для растительности. В настоящее время большая часть североамериканских прерий распахана и используется для посевов различных сельскохозяйственных культур.

В Южной Америке площадь, покрытая травянистой растительностью, называется пампой. Пампа — необозримое слабо холмистое пространство, которое занимает большую часть Аргентины и Уругвая и доходит на западе до подножия Кордильер. В пампе сменяется за лето несколько растительных групп: ранние злаки уступают место поздним, раннецветущие двудольные растения — поздноцветущим. В травостое пампы много злаков, а среди двудольных особенно много видов сложноцветных. Развитие растительности в пампе начинается с октября и заканчивается в марте — ведь пампа находится в Южном полушарии.

Пампа уже давно используется как пастбище для скота. Многие участки ее распаханы. Естественная растительность пампы в настоящее время сильно изменилась, во многих местах она засорена колючими сорняками.

И в нашей стране и в странах зарубежных в результате деятельности человека степи постепенно изменяются и даже исчезают. Но социалистическому государству было бы невыгодным полное исчезновение степей. В степной флоре много растений, которые могут стать полезными. Для сохранения степной флоры к разных почвенно-климатических зонах СССР создано несколько заповедников. Там участки целины сохраняются в нетронутом виде (см. ст. «Охрана растений в заповедниках»).

В этих заповедниках ведется большая научно-исследовательская работа. Там изучаются отдельные представители дикой флоры и произрастание многих видов в растительных сообществах. Это имеет не только познавательное, но и большое народнохозяйственное значение, так как полезные свойства диких степных растений широко используются учеными в селекционной практике.