Простейшие животные


Антони ван Левенгук
Антони ван Левенгук

Велико многообразие животного мира. В наше время ученым известно около полутора миллионов видов самых разнообразных животных. Среди населяющих Землю животных много и таких, строение которых очень простое. Их тело состоит только из одной клетки, и они так малы, что их можно рассмотреть лишь в микроскоп. Этих животных называют «простейшими».

Изучение животного мира началось очень давно — свыше 2 тыс. лет назад. Однако мир простейших животных был открыт учеными сравнительно недавно. Это было в XVII в.

В г. Дельфт, в Голландии, жил и работал замечательный ученый Антони ван Левенгук. В то время некоторые ученые уже пытались проникнуть в мир невидимого и конструировали из увеличительных стекол первые микроскопы. С помощью этих микроскопов они изучали мелкие части растений и животных и малые живые существа. Левенгук также изготовлял микроскопы и достиг в этом большого совершенства. Конструкция его микроскопов была проста, но они давали очень большое для того времени увеличение — до 270 раз.

Рассматривая в такой микроскоп капли застоявшейся воды, Левенгук обнаружил в них много различных мелких существ, не видимых простым глазом. Эти крошечные существа быстро двигались в воде или сидели на тонких стебельках, прикрепленных к более крупным предметам. То же обнаружил Левенгук в различных настоях (в настое листьев, сена, перца и т. п.).

Микроскопы Л. Левенгука.
Микроскопы Л. Левенгука.

В 1673 г. Левенгук сообщил о своем открытии в Лондонское королевское общество — самую авторитетную академию в Европе того времени. Председатель общества, также известный ученый, Роберт Гук, получив письмо Левенгука, сам при помощи микроскопа проверил его открытие и доложил об этом обществу.

Так была удостоверена правильность наблюдений Левенгука. В дальнейшем Левенгук много лет продолжал свои исследования и открыл большое количество мелких животных. Им были сделаны и другие важные открытия; так, например, он первым открыл красные кровяные клетки — эритроциты. В результате исследований Левенгука и других ученых того времени был открыт дотоле неведомый мир малых существ.

В то время ученые еще почти ничего не знали о клетке и клеточном строении животных. Гораздо позже выяснилось, что мелкие животные, открытые Левенгуком, принадлежат к различным группам животного мира. Здесь были инфузории и другие действительно простейшие животные, тело которых, как мы теперь знаем, состоит всего из одной клетки. Среди них попадались и растительные организмы — бактерии и микроскопические водоросли. Но были также и более высоко организованные, но очень мелкие многоклеточные животные. Так как микроскопические организмы часто появляются в различных настоях, то позже, во второй половине XVIII в., их всех стали называть инфузориями (от латинского слова «инфузум» — настой). В современной науке инфузориями называют только тех простейших, у которых есть реснички.

Микроскоп Р. Гука.
Микроскоп Р. Гука.

Однако правильное представление о простейших животных сложилось значительно позже — только в первой половине XIX в. В это время в биологии было сделано замечательное открытие. Было доказано, что тела животных и растений состоят из большого числа клеток (см. ст. «Клеточное строение растений и животных»). И вот тогда ученые, изучавшие мир малых существ, установили, что многие из них состоят только из одной клетки. С тех пор эти животные получили название простейших или одноклеточных, в отличие от всех других животных, названных многоклеточными.

Исследованиями многих ученых был открыт целый мир разнообразных простейших животных — десятки тысяч видов. Простейшие широко распространены по всему земному шару, всюду, где есть влажная среда: в пресных водах и в морях, в болотах и во влажной почве. Многие из простейших — паразиты, живут в теле других животных и часто бывают причиной опасных болезней. Большинство простейших очень малы, и их можно рассмотреть только под микроскопом; но есть среди них и более крупные, различимые и невооруженным глазом. В общем размеры простейших колеблются от 2 микронов (микрон равен 0,001 миллиметра) до 1 мм.