Атомная электростанция


Уже давно ученые указывали, что в глубине атомов — мельчайших частичек вещества — скрыты поистине сказочные запасы энергии, которую можно освободить. Но человечество получило крошечную часть этих запасов совсем недавно — в конце 30-х годов нашего столетия. Оказалось, что ядра наиболее тяжелых элементов (по периодической таблице элементов Менделеева) — урана и тория — под воздействием нейтронов делятся. Разлетаясь с огромной скоростью, эти частички (осколки деления) могут передать веществу, в котором они движутся, часть своей энергии. Кроме того, при делении появляются новые нейтроны. Они в свою очередь вызывают распад ядер других атомов. Таким образом, может возникнуть цепная реакция, в которой число делений будет расти, подобно снежной лавине.

На этой основе и была сконструирована атомная (правильнее было бы говорить «ядерная») бомба. В ней внутриядерная энергия освобождается мгновенно — со страшным взрывом. Но одновременно выяснилось, что можно построить установки, в которых ядерная энергия будет выделяться замедленно. Число делений ядер и освобождаемая при этом энергия регулируются и поэтому строго постоянны. Называются такие устройства атомными котлами, или ядерными реакторами, а протекающие в них цепные ядерные реакции — управляемыми.

Пока еще эти устройства имеют небольшой к.п.д. Но по сравнению с обычными энергетическими установками, использующими нефть, уголь и другие виды топлива, у них много серьезных преимуществ. Так, если обычные установки сжигают сотни тонн горючего, то атомные реакторы такой же мощности расходуют лишь несколько граммов. А ведь только разведанные запасы урана и тория в 20 раз превосходят по количеству скрытой в них энергии все известные мировые запасы угля и нефти. Но уран пока еще дорог, переработка его сложна.