Установление «возраста» горных пород


Если нормальное (горизонтальное) залегание пластов не нарушено, то в каждой данной местности легко можно определить относительных”! возраст пластов: чем глубже залегает пласт горной породы, тем он древнее. Покрывающие пласты всегда моложе тех, которые их подстилают.

Но если нужно сравнить возраст горных пород, залегающих в местностях, удаленных друг от друга, то эта задача становится очень трудной: в различных местностях сходные по составу горные породы могут залегать в разной последовательности; поэтому одинаковые горные породы из двух геологических разрезов могут иметь разный возраст.

Вильям Смит
Вильям Смит

Геологи долго не могли решить эту задачу, пока английский землемер Вильям Смит (1769-1839) не нашел способ определять относительный возраст горных пород.

В. Смит 20 лет проводил каналы и строил шоссейные дороги в различных частях Англии.

В выемках дорог и каналов, в пластах песчаника, сланцев и глин он много раз находил раковины и другие окаменевшие остатки животных. Смит отметил, что в различных, удаленных одна от другой местностях встречаются пласты с одинаковыми окаменелостями. В то же время в одной и той же местности, в слоях, лежащих на различной глубине, он находил непохожие друг на друга ископаемые остатки организмов.

После долгого изучения этих находок ему удалось установить, что некоторые окаменелости встречаются только в определенной группе пластов. Следовательно, они характеризуют собой время их отложения.

В своей книге о значении окаменелостей для определения относительного возраста отложений горных пород Смит писал: «Все пласты последовательно осаждались на дне моря, и каждый из них содержит в себе остатки организмов, которые жили во время его образования; в каждом пласте наблюдаются свои собственные окаменелости, и по ним-то в известных случаях можно установить одновременность образования пород различных местностей».

Так возникла историческая геология, т. е. наука о прошлой жизни Земли.

Но Смит не был биологом. Для него все окаменелости были только этикетками, которые позволяли установить относительный возраст пластов горных пород. Поэтому он не мог заложить основы науки об ископаемых животных организмах — палеонтологии.